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太空采礦行業引人擔憂 甚至可能導致難以抹平的危險

本文來源:新浪科技 發布時間:2018.9.20

人類要想繼續作為一支跨星球物種存在,我們一定要實現太空采礦工業化,甚至可能促進太空采礦行業發展。

北京時間9月20日消息,據國外媒體報道,太空采礦不再是完不成的事,預計到本世紀20年代,以太空采礦為目的、與美國宇航局合作的行星資源和深空產業公司(Planetary Resources and Deep Space Industries)將發射大量小型人造衛星,用于評測碰撞宇宙殘骸的成分,識別其中最有價值、最賺錢的礦物質,并將其采集。目前,該公司已設計采礦太空船原型,用于太空采礦。美國麻省理工學院行星科學家薩拉·西格爾(Sara Seager)、前任美國宇航局副局長洛里·賈維爾(Lori Garver)和科學作家菲爾·普萊特(Phil Plait)是太空采礦的倡導者,他們認為,人類要想繼續作為一支跨星球物種存在,我們一定要實現太空采礦工業化,甚至可能促進太空采礦行業發展。

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但是我們這樣做值得嗎?美國加州圣克魯茲市科學作家拉明·斯基巴(Ramin Skibba)稱,作為一位天體物理學家和太空愛好者,這個問題與我無關。在成為科學傳播者之前,我花費了15年時間研究星系演化、暗物質性質,以及宇宙膨脹。從這個角度來看,我們地球與小行星帶之間的距離其實很小,因此存在的問題在于是否進行小行星采礦,以及如何操作,并將采集太空資源送到地球。2015年《太空法案》授權美國總統“促進商業探索和利用太空資源,用于滿足國家需求”。毋庸置疑地講,這是一個令人興奮的探索過程,但也是一個令人不安的發展前景。

太空采礦的發展前景令人感到不安。

首先,依據美國密西西比州大學空間法律專家喬安妮·加布里諾維奇(Joanne Gabrynowicz)的會議證詞,太空采礦行為違背了國際法規。在美國宇航局登陸月球之前,美國和其它聯合國安全理事會成員國及其許多國家,于1967年簽署了《外太空協議》,該協議內容表明,外太空范圍包括月球和其它星球,它不受一些國家的主權聲明,不受一些國家使用或者占領手段進行支配。1979年的《月球協議》進一步明確和細化,宣稱外層空間是“人類的共同遺產”,并明確禁止任何國家和組織侵吞太陽系(非地球)自然資源。

許多擁有先進航天技術的國家并不在簽訂太空條約的16個國家之列,但是他們應當達成某種公平的協議,因為爭奪太空自然資源的國際競爭很可能演變成為武裝沖突。在地球上一些自然資源將日益緊缺,例如:鉑系金屬,采礦公司在全球范圍內發現大約10萬立方噸鉑系金屬礦產,主要分布在南非和俄羅斯。美國地質調查局數據表明,每年全球鉑產量價值100億美元,如果人們對鉑金屬產量需求沒有大幅上升,那么南非和俄羅斯境內開采的鉑系金屬可以維持幾十年時間。

例如鈀金屬,它的導電性能和化學穩定性具有重要價值,每年鈀金屬用于制造電極和連接器鍍層的電子設備會達到數億臺,但是鈀金屬在地球上非常緊缺。一顆體積巨大的富含鉑系元素的小行星,其鉑金屬蘊藏量相當于地球總儲量,這將是一筆巨大的財富。行星資源和深空產業公司、其它美國幾家獨資和合資公司開始爭奪寶貴太空礦產的控制權,未來可能會出現武裝人造衛星不斷技術升級,并競相展開“外星球表面開采”。太空中的鉑系金屬元素可能相當于地球的石油資源,可能會將地緣政治斗爭擴大到天體政治斗爭,這正是美國總統特朗普迫切希望做的準備,前不久他還認真衡量了“太空部隊”成立的必要性。

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目前美國宇航局與太空采礦公司增進合作關系,可能扭曲和轉移之前專注于太空探索的努力。

近年來,科學家研制一種微型衛星技術,該技術能夠確保“自由競賽”——通用型納米人造衛星,其大小不超過一片面包,成本相對低廉。在報道這些微型衛星(又被稱為“立方體衛星”)時,還有一些用于太空采礦的新型任務。今年11月,美國宇航局將發射一顆任務人造衛星,叫做“近地小行星偵察兵(Near-Earth Asteroid Scout)”,它將展開太陽帆,利用陽光推動前行,然后前往小行星帶,在那里發現某顆特定小行星并分析其特性。同時,美國宇航局將向行星資源和深空產業公司提供撥款,用于研制立方體衛星光譜成像儀和推進系統的設計制造,同時,其他任務將實現部署這種微型衛星通信和互連網絡。

美國宇航局還與行星資源和深空產業公司建立合作關系,評估美國宇航局小行星采礦計劃的商業規劃,其中可能涉及到太空任務中代管行星資源和深空產業公司的小行星勘探設備。

就像所有采礦行為一樣,太空采礦將是非常危險的。如果太空采礦活動破壞小行星,產生的碎片可能對人造衛星和航天器構成威脅,甚至對附近的宇航員帶來生命危險。另一方面,在最好的情況下,太空采礦相對環境安全,只采集必需的礦物質和水,或者設想在遙遠的未來,美國宇航局和其他航天機構主導建造空間站,軌道距離地球大約2億英里,作為途經太空飛船的采礦倉庫和加油維修站。

然而,當前亟待解決的問題是商業太空采礦行業與美國宇航局之間的合作是否符合公眾利益需求,美國宇航局與太空采礦公司之間逐漸增強合作關系,可能扭曲和轉移之前專注于太空探索和基礎研究的努力,并阻礙人們對天文學的興趣和參與熱情。

例如:2015年,在斯基巴出席的一次科學作家研討會上,西格爾曾大力提倡太空采礦,她是行星資源和深空產業公司顧問團隊成員之一,該顧問團隊成員還包括著名電影導演詹姆斯·卡梅隆(James Cameron),令人尊敬的天文學家但特·洛雷塔(Dante Lauretta)。西格爾似乎認為,鼓勵商業太空采礦將促進更多的投資和技術創新,從而有助于更多的科學研究。她曾在接受《大西洋月刊》雜志采訪時說:“當前美國宇航局或許對太空采礦并不能完全勝任,需要最新太空科學技術,這將促進科學家開展更多的研究工作,商業太空公司將與政府簽訂合同,合作實現太空采礦。”

但是如果美國和一些商業公司宣稱對最富有、最易接近的勘測點擁有權屬,不允許其他公司和國家分享財富、經濟和政治關系,將產生很大的危機隱患,這就是為什么對于太空探索者而言,這似乎是一條危險之路。一旦你從事商業航天行業,你作為一位研究人員,將必須接受隨著發生的一切。西格爾和一些研究人員表示樂意接受這些風險,但是太空科學界其他的研究人員會怎么做?

此外,為了獲得太空采礦成功,這些商業公司將尋求有利可圖的任務,而科學、探索和發現,這些刺激公眾興趣的目標,將不可避免地列為低優先級。相比之下,埃隆·馬斯克(Elon Musk)旗下的SpaceX公司等其他商業航天公司的確引起了公眾興趣,但是它們并沒有直接參與小行星采礦行為。

美國宇航局可能也存在缺點,但至少該機構的太空任務和研究目標是面向公眾的,想像一下我們當前的空間被逐漸分割,并在美國宇航局的協助下,被私人商業公司所掌控,這并不是一個受歡迎的想法。

未來將會發生什么呢?商業空間和科學探索都可以通過相互分離,得到很好地實現。我們應該像對待南極洲一樣,面對外太空探索,南極洲這片冰冷區域是人類的共同遺產,我們鼓勵科學勘測和保護,但禁止領土主張行為。如果某些組織計劃開采小行星,那么我們應該用一些時間建立和發展一個國際框架,更好地管理這種行為。

太空采礦看似讓人興奮,前景遠大,證明了人類強大的控制力量,但這并不是解決人類枯竭資源的方法。太空采礦關乎我們與外太空星球之間的互動,我們應該像稱職的管家一樣,對太陽系進行高效勘測,而不是重復人類貪婪的經濟發展史。

(原標題:太空采礦令人堪憂 可能引起人類“星球大戰”)

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責任編輯: 靜觀朝槿

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